波音747傳奇即將走到盡頭?

 綜觀二十世紀以來的航空產業,波音747無疑是其中的代表作,它的出現不僅為航空史翻開了新的篇章,更徹底的改變了整個旅遊運輸產業。

作為世界上第一架廣體客機,波音747龐大的載客量與高經濟效益的設計使得搭飛機不再是貴族們的特權。從1969年生產以來,至今已有超過1500架波音747投入營運,然而,隨著引擎製造技術逐年提升,航空公司的喜好逐漸轉向燃油效率高且機動性更優良的輕型客機(機身載重與所需跑道長度成正比)。2016年波音747的訂單銳減至僅僅6架,這是否意味著它的傳奇即將畫下終結?
相較於輕型客機波音747具有航權上的優勢。配備四具噴射引擎意味著安全性的提升(即使飛行途中有引擎故障,也能憑藉著剩餘三具引擎完成航程),因此,國際航空法規上允許四引擎飛機的航線具有更高的自由度,而不必像輕型客機為了符合法規必須將航線保持在周邊機場一定距離內。不必「繞遠路」就使得波音747的燃油消耗與飛行時間均能大幅降低。
然而隨著航太工業的進步,引擎的燃油效率及安全性也逐年提升,進而帶動法規的鬆綁。配備四具引擎的波音747優勢已逐漸消失,航空產業的趨勢逐漸轉向波音777與空巴A330等高效率、低成本的雙引擎客機。
model seats Fuel burn
Airbus A330-200 241 6.48 kg/km (23.0 lb/mi)
Boeing 747-400 416 11.11 kg/km (39.4 lb/mi)
Boeing 777-200ER 301 7.51 kg/km (26.6 lb/mi)
不過,波音747的減產並不代表著廣體飛機會就此消失在天際,它龐大的艙內空間使得其用途不會只侷限於載客運輸。 一項美、德合作的計畫中將紅外線天文望遠鏡搭載於波音747上用於太空觀測,而美國空軍也正在研發將高能雷射系統(high-energy laser system)配置在廣體客機上用以擊落洲際彈道
式飛彈。
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儘管如此,波音747在經過40年的改良後,各項空力套件及航電設備上的發展似乎已很難再出現進一步的突破,可以預期的是它在載客運輸上的使用將會逐年降低。而同樣身為廣體客機的空巴A380也難逃這個趨勢(空巴A380在2015年訂單量掛零)。因此,波音已逐漸將研發重心轉向輕型雙引擎客機(如波音787)。
波音747的出現不僅使波音公司成為今日航太產業的龍頭,更讓長程空中飛行不再是夢想。或許廣體客機在載客運輸上即將走入歷史,但波音747在航空史上的貢獻將永遠不會抹滅!
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